Recupero un artículo de Joel Spolsky (en inglés) donde explica cómo funciona todo lo relacionado con los distintos tipos de codificación de caracteres. Si alguna vez has escuchado palabros como Unicode, UTF-8 y demás pero no sabes exactamente qué quieren decir o qué significan, entonces este artículo te va a ser de gran ayuda.

Cito literalmente del artículo:

All that stuff about “plain text = ascii = characters are 8 bits” is not only wrong, it’s hopelessly wrong, and if you’re still programming that way, you’re not much better than a medical doctor who doesn’t believe in germs. Please do not write another line of code until you finish reading this article.

Sin mas, os dejo el enlace:
The Absolute Minimum Every Software Developer Absolutely, Positively Must Know About Unicode and Character Sets (No Excuses!)